昨夜,71岁亿万富翁飞向了太空

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先于贝索斯,71岁亿万富翁圆梦太空旅游。

获悉,北京时间7月11日深夜,英国维珍银河公司创始人理查德·布兰森搭乘自家公司“团结”号太空船前往太空边界。在体验失重、领略地球壮美景观后,71岁的布兰森成功返回地面,成为首位登上太空的商业航天企业创始人,比亚马逊前CEO贝索斯提前9天。

理查德•布兰森是谁?他是英国最具冒险精神的亿万富翁,以特立独行著称。早在1969年前,在观看11号登陆月球的视频后,他的心里便种下了探索太空的种子。此后数十年,他全世界网罗人才、成立维珍银河。起起落落52年,早已财富的他终于实现了太空梦。

浩瀚无垠的宇宙同样也吸引着VC/PE。国外的亿万富豪追逐太空梦,国内的商业航天也如火如荼——仅成立3年,卫星互联网企业银河航天便成为了我国商业航天领域第一只独角兽企业;今年,成功发射中国民营航天史上首枚成功入轨火箭的星际荣耀也开始了上市辅导工作,冲刺“民营火箭第一股”。

既然选择了太空,便只顾风雨兼程。对于商业航天的创业者来说,他们的征途便是星辰大海。

71岁创始人飞上太空,

马斯克刚订了一珍银河的机票

这是一次颇具纪念意义的太空试飞。

当地时间7月11日清晨,受天气原因影响,发射时间推迟了几个小时后,太空旅游公司“维珍银河”(Virgin Galaxy)的创始人理查德·布兰森(Richard Branson)乘坐维珍银河的“VSS Unity”太空飞机,从新墨西哥州的Spaceport America太空港出发,飞往太空。

需要解释的是,维珍银河的太空飞船是一种空射飞行器。整个飞行过程先由母机送至约1.5万米的高空,空射飞行器与母机分离后,它的火箭助推装置点火,推动船体继续上升。当飞行速度达到音速的3.3倍时,火箭发动机关闭,太空飞船在惯性作用下继续爬升至距离地球表面约50英里(约80公里)处,随后,该太空飞船还会飞行约4分钟,重新进入大气层,到跑道进行着陆。

(“VSS Unity”太空飞机成功着陆)

根据纽约时报的报道,这架太空飞机在北京时间23点25分左右与航母分离,并点燃发动机约60秒,将布兰森先生和机组人员送入太空。几分钟后,飞机开始滑翔返回地球。这次飞行帮助布兰森实现短暂的太空边缘之旅,体验失重的感觉,并有机会在太空中俯瞰地球。在飞机降落过程中,布兰森先生对着机舱内的摄像头说话,称其为“一生难忘的经历”。

(维珍银河飞行直播截图)

除布兰森外,本次飞行乘客包括该公司3名任务专家和2名飞行员,共计搭载6人。这是维珍银河公司的第四次载人太空试飞,也是首次满员太空试飞。据维珍银河介绍,此次试飞主要目标是评测客舱和用户体验,包括评估客舱环境、座椅舒适度、人体失重感受、飞船内能看到的地球景观等,展示飞船上开展科学研究的条件,验证太空旅行的培训方案等。

有趣的是,这次飞行的成功意味着布兰森成为了首位登上太空的商业航天企业创始人,比蓝色起源创始人贝索斯早9天。

今年5月,维珍银河竞争对手、亚马逊创始人杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)旗下太空技术公司“蓝色起源”(Blue Origin)宣布,将于7月20日进行首次“载客”飞行,提供太空游服务。6月,贝索斯宣布,自己将参加“蓝色起源”的首次太空游。

听到这一消息后,维珍银河随即宣布,7月11日,维珍银河将进行下一次试飞,其创始人布兰森将随机前往太空。被布兰森抢先一步,让贝索斯很是不服气。他的太空探索公司蓝色起源称,布兰森的飞船“并不是真正的宇宙飞船”。

与贝索斯的针锋相对不同的是,马斯克则颇为支持布兰森。在接受《星期日泰晤士报》采访时,布兰森证实,SpaceX的创始人埃隆・马斯克已预订了维珍银河的宇宙飞船机票。他进一步补充说,“埃隆是我的朋友,也许有一天我会乘坐他的飞船上天”。

据了解,这次试飞完成后,维珍银河仍计划至少再进行两次试飞。目前,维珍银河已经获得了美国联邦航空局(FAA)的批准,允许提供太空游服务。进一步试飞测试成功后,维珍银河计划明年正式开放太空旅行,单次价格25万美元,预订定金1万美元。

50余年追梦之旅,

身家300亿老人圆了太空梦

理查德•布兰森是一位传奇色彩的人物。

除了维珍银河创始人的身份,理查德•布兰森最引人注目的标签是“嬉皮士资本家”。上世纪五十年代,布兰森出生在英国伦敦。因从小患有失读症(又称阅读障碍),他在15岁那年便辍学了。他在学校的最后一天,校长给他的临别赠言是:“你以后要么成为罪犯,要么成为富豪。”

没想到的是,布兰森真的成为了亿万富豪。16岁那年,他凭借着一本名为《学生》的杂志起家,进而创立了旗下超过400家公司的维珍集团。2021年福布斯全球富豪榜显示,71岁的布兰森坐拥48亿美元(约合人民币310亿)的身家。

在他的个人生活和职业道路中,冒险精神早已渗透到血液中。酷爱高风险活动的布兰森,至少遭遇过75次死里逃生的危险,比如坐热气球时起火,曾在大瀑布玩蹦极,也玩过从赌场楼上跳下。当布兰森宣布探索外太空时,外人更多的是将其看作是放浪不羁的布兰森又一次冒险。

殊不知,这位亿万富翁的太空梦早在52年前便悄悄埋下了。1969年7月的一天,19岁的布兰森和父亲一同观看了阿波罗11号登陆月球的新闻。第一个踏上月球的宇航员尼尔·特朗(Neil Armstrong)那句不朽的“这是我个人的一小步,却是人类的一大步”深深地触动了他。

“我当时就下定决心有一天要飞向太空。我想既然美国宇航局能成功登月,那么在不久的将来,他们应该能把想去太空的人都送上去,我对此坚信不疑。”在布兰森的自传《我就是风口》写道。

此后几年,布兰森开始为他的太空梦谋划。1999年,刚刚被英国伊丽莎白女王册封爵士的布兰森,便走进了公司注册署。即便当时的他不知道如何建立一家航天公司,还是注册了一家新公司:维珍银河航天公司,同时注册了维珍跨银河系航天公司。

此后多年,布兰森一直在全球寻求天才设计师来落地他的太空梦。直到2004年,布兰森才正式创立了维珍银河公司,以建立太空旅游业务。当年,布兰森曾放出豪言:到了2008年,太空旅游时机就会成熟。

事实证明,太空旅游的时机未如他的预期还没有到来。到了2014年,布兰森惨遭滑铁卢——那年,维珍银河在加州的一次试飞中发生致命事故,两名飞行员一死一伤。但布兰森坚定地表示:“不会就此停止开发商业太空旅行。太空梦绝不会死。”

即便维珍银河遭遇重挫,但维珍银河的测试仍在不断进行。2018 年 12 月,两名飞行员乘坐维珍银河公司的宇宙飞船 Unity 完成了一次太空旅行。今年5月,维珍银河公司再次迎来好消息,他们的“团结”号太空船载人试飞成功,最高点抵达距地面约88千米的高空,最后降落在美国航天发射场跑道。直至昨天,布兰森的太空梦终于实现。

迈向星辰大海,

中国商业航天创业火热,VC/PE都来了

VC/PE早就盯上了太空旅游乃至商业航天。

在海外市场,投资机构最为关注的商业航天项目当属马斯克创办的SpaceX 。成立至今,SpaceX先后从Founders Fund、Draper Fisher Jurvetson、Alphabet和富达(Fidelity)等知名投资机构筹集资金。到了2021年,SpaceX 加快了融资节奏。今年4月,SpaceX向美国证券交易委员会(SEC)提交的监管申报文件称,该公司在过去两个月里通过股权融资筹集了约11.6亿美元资金。

在一次公开采访中,SpaceX投资人、硅谷Fusion Fund的创始表示:“人才的聚集、资本的聚集,还有马斯克本身对于火星梦想的坚持,最终获得了今天这般成就。而我对SpaceX未来愿景和发展,也是十分看好的。”

我们把目光拉回国内,VC/PE同样看好商业航天。自2014年起,大量社会资本开始涌入商业航天领域。目前,红杉中国、IDG资本、、、、五源资本、、、、、险峰、、中科创星、、赛富等众多知名投资机构都已相继布局。

此外,各地政策相继支持商业航天发展。以北京市为例,在财政扶持上,北京提出,将鼓励科创基金、政府引导基金投向卫星互联网领域;在基金清算时,按政府出资超额收益的10%~20%,给予基金管理团队奖励。

在资本和政策的相继支持下,国内商业航天领域跑出了不少独角兽公司。去年11月17日,卫星互联网企业银河航天完成最新一轮融资,投后估值近80亿元人民币,成为我国商业航天及卫星互联网领域第一只独角兽企业。

银河航天创始人、CEO徐鸣曾是联合创始人、前总裁,一直在互联网领域不断探索。虽然徐鸣毕业于哈尔滨工业大学,但他的学生时代更喜欢软件而非航天。

2011年,在第一次创业过程中,徐鸣的公司业务转型和商业落地过程中面临一些挑战。恰好一部关于哈勃望远镜的纪录片无意中闯进了他的生活,改变了他的人生轨迹。经过大段时间调研后,徐鸣于2018年离职、创办了银河航天。短短3年时间里,银河航天集结了包括IDG 资本、顺为资本、君联资本、五源资本等众多一线VC。

此外,更有一些商业航天公司纷纷有了上市计划或动作。近日,民营火箭公司星际荣耀拟在科创板上市,与担任公司辅导机构。若成功上市,星际荣耀有望成为中国民营火箭领域的第一股。

今年1月,北京证监局官网公布信息称,民营火箭企业北京星际荣耀空间科技股份有限公司(下称“星际荣耀”)计划在科创板上市,与担任辅导机构。若该公司成功上市,将成为中国民营火箭第一股。

星际荣耀成立于2016年10月,主要提供运载火箭研制和发射服务解决方案。成立3年后,该公司研发的“双曲线一号遥一”运载火箭在中国酒泉卫星发射中心成功发射,成为中国民营航天史上首枚成功入轨的火箭。

2020年8月,星际荣耀宣布完成11.925亿元人民币B轮融资,彼时创下国内商业航天领域单轮融资最高纪录。据不完全统计,星际荣耀经历了7轮融资,投资方包括红杉中国、经纬中国、顺为资本等。

“目前,很多VC/PE都很看好商业赛道。并且航天是典型的资本密集型行业,需要大量的资本投入。”某位商业航天从业者透露出他的担忧,航天产业绝不是短途赛跑,产业周期较长,这和转瞬即逝的风口有着本质区别。

经过这几年的发展,商业航天市场格局初见雏形,头部企业不断获得资本青睐,但也有不少企业已退出。

一位常年关注硬科技领域的VC分析道,现在的商业航天确实有很长一段路要走。但机遇远大于挑战。在头部效应开始显现的时候,各个民营火箭、卫星公司要差异化定位。“我相信,这个领域还会有新入局者,不断为行业发展带来新的活力。”

正如马斯克所说,“清晨醒来,想到未来会更好,就是航天文明的全部意义所在。这是关于相信未来,并认为未来会比过去更好。”而中国商业航天领域的创业者们,也在迈向星辰大海的征途中不断前行。